Mendoza–Salta via la Cuarenta

C’est un parcours riche, varié et dépaysant que nous réalisons entre Mendoza et Salta. En suivant principalement la légendaire route 40 nous traversons les provinces de Mendoza, San Juan, La Rioja et Catamarca. Vignobles, hameaux pittoresques, sources thermales, sites archéologiques, formations naturelles impressionnantes, tout y est! A mesure que nous nous éloignons de Mendoza, c’est une nouvelle Argentine qui nous accueille, avec des visages, des découvertes et des paysages inattendus.

Parque Nacional Talampaya

En route vers Mendoza, deux petits détours nous interpellent.

Tout d’abord, le Cañon del Atuel, situé juste au sud de la ville de San Rafael qui tout comme Mendoza, repose au cœur d’une fertile vallée irriguée par la fonte des neiges andines avec cultures de vignes et de fruits.

Le Cañon del Atuel est une gorge longue de 20 kilomètres présentant d’étranges formations rocheuses multicolores.

Juste avant d’amorcer la descente dans le canyon, Philippe s’amuse à écouter son écho.

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Par beau temps, la balade entre les parois est spectaculaire.

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Nous apprécions le fait de pouvoir circuler tout au fond de la gorge puisqu’habituellement nous surplombons ce genre de formation.

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Un passage particulièrement étroit entre deux falaises ne permet que le passage piétonnier.

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Une route étroite et peu achalandée, agrémentée de cactus et du vol des condors, pour nous c’est le top!

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Plus loin, le réservoir de Valle Grande et en son centre, une formation rocheuse surnommée le sous-marin.

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Le Río Atuel est utilisé pour la descente de rivière. Dans cette partie du parcours apparaissent de nombreux hôtels, campings et agences offrant des activités de rafting pour les sportifs ainsi que de nombreux points de vue pour ceux qui préfèrent se contenter d’observer les prouesses des autres.

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Le camping municipal est relativement animé puisque c’est le weekend de Pâques. Les Argentins sortent en famille pour préparer leurs traditionnels asados. Christophe ne tarde pas à recruter quelques partenaires de jeu.

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La rivière est trop froide pour la baignade mais son cadre et sa mélodie demeurent enchanteurs.

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Notre second détour nous amène à travers la Valle de Uco, située au sud ouest de Mendoza et qui rassemble quelques uns des vignobles les plus avant-gardiste et prestigieux de la région. Nous ne sommes pas de grands connaisseurs mais des curieux qui adorent voir de quoi il s’agit.

Chemin faisant, comme il nous arrive souvent de le faire pour la pause dîner afin de permettre aux garçons de se délier les jambes, nous nous stationnons près d’une plaza, cette fois-ci celle de La Consulta.

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Quelques instants après notre arrivée, je suis abordée par une dame quelconque qui souhaite me remettre la programmation de la coupe du monde qui aura lieu au Brésil en juin. Elle en profite pour me questionner sommairement sur notre voyage. Je ne fais pas de cas de cette brève conversation puisque ce scénario est fréquent dans les petits villages.

J’ai déjà allumé ma cuisinière afin de faire griller nos croque-monsieurs quand la même dame réapparait dans l’escalier et me tend son cellulaire; me voici sans plus de préparation en direct pour une entrevue radiophonique sur la chaîne locale!

L’interview dure une dizaine de minutes. Mathieu et les enfants écoutent ma performance à partir de la radio de la camionnette et se bidonnent à souhait. Je réaliserai une fois de plus comment il est difficile de parler du Canada, de communiquer à la fois notre attachement et nos perceptions dans des termes spécifiques et pertinents dépassant les généralités. A chaque fois que nous avons été interrogés sur notre pays, nous avons pu constater à quel point nous le connaissons mal. Très choquant je l’avoue.

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Après La Consulta, nous nous engageons sur des chemins étroits bordés d’arbres et nous sommes excités à la vue des grappes de raisins. La fête des vendanges est déjà passée (début mars) mais la cueillette n’est de toute évidence pas encore terminée.

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Une des nombreuses fincas de la grande région de Mendoza.

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Des vignes à perte de vue de chaque côté de la route et toutes alignées de manière impeccable.

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La plupart des vignobles sont ouverts aux touristes pour une visite et des dégustations. Alors que certaines bodegas demeurent simples ou traditionnelles, d’autres se sont spécialisées en ajoutant hôtels de luxe, galeries d’art et restaurants gourmets sur leur domaine.

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Au cœur de la Valle de Uco, le Manzano Historico, un site historique populaire (qui nous apparait quelque peu démesuré) consacré au fameux général San Martin qui vint se reposer sous ce pommier à son retour de Guayaquil en 1823 après sa rencontre avec Simon Bolivar.

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La région de Mendoza est le principal centre de production vinicole du pays avec près de 80% de la production nationale. Bien que différents cépages y soient cultivés, le Malbec demeure sa spécialité.

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Un système d’irrigation complexe (barrages, canaux) permet de canaliser l’eau de plusieurs rivières alimentées par la fonte des neiges provenant des Andes. Ces petits canaux sont présents tant en ville que dans les campagnes de toute la région.

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La veille avec le ciel couvert, il était impossible d’imaginer la majestueuse chaîne de montagnes Cordón del Plata en arrière-plan.

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Et finalement, nous arrivons à Mendoza où nous retrouvons pendant quelques jours David, de la famille Expédition5, encore dans les environs et sur le point de conclure la vente et l’entreposage de son véhicule. Une autre famille française en prendra possession à l’été.

Mathieu, aidé de David, tente d’évacuer des roches coincées à l’intérieur de notre silencieux (qui s’étaient introduites en roulant sur du ripio alors que le tuyau était désengagé) et qui causent un bruit désagréable au démarrage. L’opération de secouage, qui exige du muscle, est infructueuse.

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Les garçons dans un fast-food de Mendoza.

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Philippe goute pour la première fois de sa vie à un sandwich géant. La dernière fois que nous avons mangé dans une chaîne de restauration rapide remonte à plus d’un an. C’était à Quito, en Équateur.

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Dans l’autobus qui nous conduit au centre-ville, depuis notre camping.

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Mendoza est une ville agréable et il fait bon s’y attarder quelques jours, notamment pour y faire le tour de ses belles plazas et arpenter ses rues larges et ombragées. La ville a été complètement détruite par un tremblement de terre et le feu en 1861; il s’agit donc d’une ville moderne.

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La fontaine de la Plaza Italia et ses beaux arbres.

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La Plaza España, la plus colorée de toutes avec ses murales dépeignant des thèmes de l’histoire et de la littérature argentine et espagnole.

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Une rue piétonne avec de nombreux cafés animés.

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Le général San Martin est de nouveau honoré à la Plaza San Martin.

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La Plaza Chile souligne l’amitié entre l’Argentine et le Chili, pays voisins.

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Le mercado central nous met en appétit avec ses comptoirs bien garnis.

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La grande Plaza de la Independencia occupe le cœur de la ville.

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Dans une foire d’artisans, on retrouve de beaux ensembles en cuir permettant d’avoir l’essentiel sous la main lors d’un asado: éprouvettes pour les condiments et couverts de bois pour servir la viande. Aussi, des sacoches pour le rituel du maté.

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Pour souligner le départ de David, un petit souper sur la populaire avenue Villanueva de Mendoza.

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Parce que cela semble amusant et populaire et que l’on a envie de s’offrir ce petit plaisir, nous décidons de faire à bicyclette une tournée de quelques vignobles et autres établissements gourmets de la région de Maipú.

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Le projet plait beaucoup aux enfants et s’avère effectivement une très belle activité à réaliser en famille. Toutefois, nous avons mis du temps à trouver la formule gagnante au départ puisqu’il n’y avait pas de vélo à la taille de Philippe qui souhaitait tellement pouvoir être aux commandes de sa propre monture. En fin de compte, l’option du tandem, quoiqu’un deuxième choix, lui a quand même plu et nous a permis de parcourir une trentaine de kilomètres au cours de la journée.

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Notre première visite est celle d’une bodega traditionnelle ayant ouvert ses portes en 1830 et qui nous offre une courte visite à travers la partie originale de ses installations.

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La visite se conclue par une dégustation que nous réalisons en compagnie d’un groupe de jeunes touristes, qui semblent d’ailleurs être la clientèle principale parmi les établissements que nous visiterons.

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Contrairement à ce qu’on avait pu s’imaginer au départ, faire la route des vins de Maipú à vélo est loin d’être idyllique. Le parcours s’effectue en grande partie sur une route principale qui n’est pas encore totalement conçue pour accueillir cyclistes du dimanche et poids lourds…

Le parcours est carrément dangereux par endroit car il n’y a pas suffisamment d’espace pour les cyclistes lorsque deux véhicules se rencontrent. Malgré cet exercice périlleux sur l’avenue principale, les voies secondaires qui mènent aux établissements à visiter sont légèrement plus tranquilles.

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L’exercice creuse l’appétit! Nous cassons la croute, avec une petite dégustation, cette fois-ci dans un établissement plus moderne.

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La maison Trapiche est un nom bien connu chez-nous et sa production est à l’échelle industrielle.

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Afin de varier un peu, nous nous arrêtons dans une petite entreprise familiale spécialisée dans la confection de produits fins: chocolats, liqueurs, tapenades et confitures.

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Difficile de refuser une dégustation gratuite à cet autre établissement et facile de se laisser tenter par une dégustation supplémentaire une fois à table.

Aussi, avant de quitter, nous avons droit au vin maison, servi bien froid dans un traditionnel pingüino.

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Pour terminer la tournée, une dernière dégustation de produits de l’olive, marmelades, chocolats et liqueurs.

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Mon petit panier sera bien pratique pour rapporter quelques bouteilles en souvenir de cette excellente journée!

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Le lendemain, journée détente au superbe centre thermal de Cacheuta situé à quelques kilomètres de Mendoza. A cette époque de l’année, plusieurs bassins sont vides mais le décor demeure impressionnant.

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A Upsallata, près de la frontière avec le Chili, les Bóvedas Historicas, des dômes en forme d’œufs utilisés pour la fonte des métaux, même en période pré-colombienne.

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Surprise par un photographe alors que je suis à l’œuvre dans la cuisine! Pas toujours facile d’improviser à tous les jours des menus variés, surtout lorsque nous sommes en déplacement.

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Au Chili, nous n’avions pas eu la chance de nous initier à l’astronomie malgré les excellentes conditions nocturnes qui y prévalent: le ciel était demeuré couvert lors de notre séjour dans le nord du pays. Ainsi, lorsque nous passons devant le Parque Nacional El Leoncito, qui possède deux complexes astronomiques, nous décidons de tenter notre chance.

Le parc en plus d’héberger les centres astronomiques, protège la faune et la flore d’un environnement semi-désertique.

La zone blanche est un ancien lac maintenant asséché, le Barreal del Leoncito aujourd’hui utilisé par les amateurs de carovelismo en saison des vents.

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Le complexe astronomique El Leoncito

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L’observatoire a été construit pour résister aux tremblements de terre et son télescope a été fixé à la roche mère.

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Le télescope principal pèse plus de 40 tonnes et le diamètre de son miroir est de 2.15 mètres. Il est en opération depuis maintenant 30 ans et est utilisé par la communauté scientifique internationale.

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Au loin, trois autres dômes d’observation. Ces installations sont toutes commandées à distance; l’une par la Pologne, l’autre par l’Espagne et la troisième par une université de Toronto.

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Notre soirée d’observation à la station astronomique Dr Carlos Cesco s’avère relativement décevante puisque notre guide semble pressé de terminer sa soirée. Toutefois, il s’agit de notre première expérience et même si l’équipement est peu performant et les conditions ne sont pas totalement optimales, cela nous suffit pour nous émerveiller devant Mars, Saturne, Jupiter et quelques constellations.

Cette soirée nous aura également donné l’occasion de faire la connaissance de trois couples Argentins très sympathiques de la région de Mar del Plata et de Buenos Aires. Les Argentins sont généreux et chaleureux et nos rencontres ne sont jamais décevantes.

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Malgré les quelques milliers de kilomètres que nous avons sous le capot, il nous arrive encore de faire des erreurs de débutants, comme aujourd’hui, alors que nous cherchons une station-service. Puisque mon GPS n’indique aucune station dans le village de Calingasta, nous roulons jusqu’à Tamberias pour trouver une station fermée à l’heure de la sieste. Nous retournons sur nos pas à Barreal pour faire le plein. Une simple détour de 80 km pour finalement apercevoir la station service de Calingasta à quelques dizaines de mètres de l’endroit où nous avons rebroussé chemin… Cela restera toujours vrai: il y a parfois rien de mieux que de demander!

La belle vallée entre Tamberias et Barreal.

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Des paysages colorés à l’est de Calingasta près du rio San Juan.

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C’est par hasard que nous décidons de camper sur le site des Termas de Talacasto. Au premier coup d’œil le site est décevant car pollué et abandonné. Toutefois, plusieurs familles semblent avoir volontairement choisi de s’y rendre pour socialiser en ce jour de la fête du travail.

Aussitôt stationnés, nous sommes invités à joindre une famille de San Juan. La conversation va bon train et le contact passe très bien. Nous nous sentons à l’aise pour leur poser plein de questions et on nous répond généreusement. Lorsque la famille repart, elle ravive le feu pour nous et nous invite chaleureusement à les visiter. Nous regrettons de ne pas avoir fait le nécessaire pour adapter notre itinéraire afin de retourner un peu en arrière afin d’aller les saluer chez-eux…

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Le lendemain matin, nous sommes seuls sur le site et Philippe est motivé pour la baignade dans un des bains hypo thermal (autour de 25 degrés) à l’allure peu invitante.

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Le mirador et la cuesta de Huaco après San Jose de Jachal. Nous sommes impressionnés lorsqu’un condor passe à quelques mètre au dessus de la tête de Mathieu…

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Dans cette zone où les fortes pluies et la fonte des neiges peuvent provoquer une crue soudaine, la route à l’allure de petites montagnes russes. On nomme badenes ces surbaissements de la chaussée qui permettent le passage de l’eau.

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A Villa Union nous sommes dans un autre monde.

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Notre déception est grande lors de notre visite du parc Ischigualasto, aussi connu sous le nom de Valle de la Luna. En plus de l’achalandage du weekend, la visite du parc se fait en convoi sur un circuit de 40 km que chacun réalise à l’intérieur de son véhicule.

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Un guide mène la parade et fait une petit présentation lors de 5 arrêts. Ce parc se distingue par les caractéristiques de son paysage mais aussi pour son intérêt scientifique pour les paléontologues et les géologues (restes de dinosaures et strates visibles de l’ère Triasique).

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Derrière l’Anguille, un super motorhome Argentin.

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Malgré l’originalité des paysages, nous râlons parmi cette foule qui nous “vole” ce privilège qui est souvent le notre, celui de se sentir seuls au monde dans des lieux inusités.

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L’érosion causée par l’eau et le vent a donné naissance à des figures particulières qui ont été nommées selon leur apparence.

Le Sphinx

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Le champ de boules

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Le sous-marin

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Le champignon

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Ce n’est que dans la phase du retour, alors que les autres véhicules ont regagné le centre des visiteurs que nous avons l’impression de goûter le parc puisque nous circulons finalement à notre rythme.

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Les squelettes des plus anciens dinosaures connus ont été retrouvés dans ce parc.

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A quelques kilomètres du parc Ischigualasto, c’est le Parque Nacional Talampaya qui présente lui aussi d’autres formations désertiques spectaculaires. Nous dormons sur les lieux afin d’être prêts pour une visite matinale. Nous faisons plus ample connaissance avec les propriétaires de l’autobus Argentin, une famille de Tucuman ainsi que d’un couple Argentin-russe également en vadrouille dans leur petit fourgon. Les Argentins adorent le camping et le voyage mais en raison de la situation économique qui prévaut actuellement au pays et le dévaluation de leur monnaie, ils ne peuvent plus être aussi mobiles qu’avant.

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En matinée, un épais brouillard recouvre le parc. Nous en profitons pour réaliser les deux petits sentiers d’interprétation à notre disposition.

Même dans cet environnement désertique austère, les signes de vie sont abondants.

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L’attraction principale de ce parc est la visite de son canyon. Toutefois, un montant supplémentaire doit être déboursé pour effectuer cette visite qui ne se fait qu’en autobus et pour notre famille le cout est prohibitif, surtout que nous avons droit au tarif “extranjero” soit deux fois et demi le tarif “nacional”.

Comme prix de consolation, nous pouvons atteindre les portes du canyon et c’est tout de même impressionnant!

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A l’entrée de la gorge, de nombreux pétroglyphes peuvent être observés.

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A l’approche de le Cuesta de Miranda, en route vers Chilecito.

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Au sommet, un exemple d’un sanctuaire routier, voué à la Difunta Correa. La légende raconte que durant la guerre civile (1840) une jeune femme suivant les traces de son mari à travers le désert est morte avec son bébé dans les bras. Le bébé fut retrouvé vivant au sein de sa mère. Les gens déposent devant les altars différentes offrandes mais surtout des bouteilles d’eau.

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Un autre exemple de sanctuaire à la Difunta Correa. Le sanctuaire original, qui reçoit des milliers de pèlerins durant la semaine sainte, se retrouve à Vallecito dans la province de San Juan.

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A Fiambala, nous visitons de nouveau un centre thermal qui n’a rien à envier aux deux précédents. Une série de bassins entre deux parois rocheuses, lesquelles sont illuminées par la lumière du soleil et la possibilité de dormir juste à l’entrée et ainsi avoir accès aux bains jusqu’à la fermeture.

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A partir du mirador de Fiambala, j’admire la grande vallée désertique.

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75% du territoire Argentin est semi-aride. Notre parcours actuel nous donne une bonne idée de cette réalité.

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Les maisons de terre ont remplacé les autres types de construction dans cette section de la route 40, vers Londres.

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Un autre icone folklorique adulé par les Argentins est Gauchito Gil, présenté comme un Robin des bois de la région de Corrientes. Il n’est pas rare de voir en bordure de route des rubans rouges signalant la présence d’un sanctuaire plus au moins garni, plus ou moins grand, érigé en son honneur.

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Près du centre de Londres. Les gens se promènent sans casque sur leur petite mobylette.

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Une visite improvisée à Shincal de Qimivil nous enchante. Il s’agit du site inca le plus important du Nord ouest Argentin.

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Le site comprend plus d’une centaine d’enceintes de pierre. Au centre, deux collines de 25 mètres de haut nous donnent une vue imprenable sur l’ensemble du territoire.

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Inspiré par l’énergie du lieu, Mathieu improvise une danse au sommet d’une des deux pyramides.

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Belén serait la capitale du Poncho mais le marché des artisans tarde à ouvrir…

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Un autre beau camping municipal avec des installations qui plaisent bien aux enfants.

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Hualfín, un autre charmant petit village croisé au cours de notre traversée.

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Le village de Santa Maria dans la vallée de Calchaquíes.

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La région produit des piments en grande quantité. Ils sont mis à sécher et seront moulus pour en faire du paprika ou pimentón.

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Nous sommes tout simplement renversés par le site de Quilmes, présentant les derniers vestiges d’une ville fondée par une tribu pré-Inca, ayant survécu à son contact mais qui a éventuellement été décimée par les Espagnols.

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Cette cité fortifiée construite à flanc de montagne a été très bien restaurée. Le plaisir réside justement dans la balade entre les constructions de pierre à travers la montagne.

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Impressionnant et magnifique.

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Juste avant le village populaire de Cafayate, nous retrouvons les grands domaines de productions vinicoles. Les fincas se spécialisent principalement dans le Torrontés.

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Un des nombreux chiens du camping nous a suivi jusqu’au centre-ville. Philippe vient à la rescousse de son frère lorsque le chien met ses pattes sur la planche de skate avant que Christophe n’ait pu le faire!

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Le petit village de San Carlos, le plus ancien établissement de la vallée au nord de Cafayate nous dépayse par son allure figée dans le temps.

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On dîne sur la plaza. Des dames cuisent des empanadas selon nos goûts (frits ou au four) et offrent une belle sélection d’alfajores, un dessert argentin.

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Dans l’arbre, pas des feuilles mais des dizaines de perroquets. Ils sont partout ces oiseaux.

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La route 40 sillonne encore des paysages pittoresques à travers la Valles Calchaquíes.

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La Quebrada de las Flechas

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Les plaines verdoyantes après tant de sècheresse illuminent notre regard.

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Les habitants du village de Molinos et ses habitations basses en terre semblent vivre à un rythme hors du temps.

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Les gens ont un autre manière de s’exprimer ici. L’accent, le rythme ne nous sont plus familiers…le boulanger a lui aussi du mal à nous comprendre.

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Dans cette section du pays, la route 40 prend l’allure d’un chemin étroit et est souvent en sable.

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Cachi, un autre village qui n’offre rien d’autre que le plaisir d’errer.

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Dimanche après-midi, la ville est déserte et nous sommes encore surpris…

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Le Parque Nacional Los Cardones et ses immenses cactus cardón.

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Le parc est en altitude et le vent au mirador commande un peu de chaleur entre père et fils.

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La Cuesta del Obispo présente une route en zig zag qui nous fait passer du paysage désertique vers un environnement sous tropical fantastique.

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Nous sommes maintenant arrivés au camping de Salta et Mathieu effectue un petit ajustement sur notre prise argentine afin de pouvoir nous brancher à l’électricité.

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Le camping de Salta, avec sa piscine immense, tellement que le plan d’eau figure sur ma carte GPS, est supposé être un lieu de rencontre pour les voyageurs qui sont en transit entre l’Argentine, la Bolivie et le Chili.

Nous y passerons certainement quelques jours, dans le but d’effectuer quelques tâches et mises à jour. Déjà, nous avons fait la connaissance d’une famille française sur le point de rentrer en France, retrouvé deux familles Argentines précédemment croisées sur la route et rencontré trois autres équipages d’outre-mer. Le programme s’annonce assez chargé!

A bientôt pour la suite!

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3 commentaires pour Mendoza–Salta via la Cuarenta

  1. Den dit :

    C’est un plaisir toujours renouvelé de suivre votre périple.
    L’Argentine semble offrir des décors impressionnants; nous sommes privilégiés de découvrir ces merveilles pas à pas en parcourant ton récit. Bonne continuation.

  2. Claude dit :

    Dans plusieurs villages les accents et le langage sont différents mais vous faites la différence en approchant les gens … Quand on demeure accessible ici ou ailleurs , c’est assurément la meilleure façon de  » s’aculturer  » Vous demeurez toujours très beau à voir , à lire et le mot épater prend tout son sens. Sur une échelle de 1 à 10, vous êtes 10 et serez 11-12-13 lorsque vous serez près de nous pour nous faire vivre vos blogs .
    BRAVO UNE FOIS DE PLUS

  3. Camille St-Yves Quimper dit :

    Wow! Elle sont belle les photos que vous avez prit de l’Argentine! Je crois même que je rêve déjà d’y allez faire un bon tour…et peut-être même allez y habiter, et j’aime beaucoup les montage s sa tomberait bien! J’ai hâte de voir la suite:
    J’adore!!!!

    Camille St-Yves Quimper

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